Det brukade vara så att för att öka processorns prestanda använde tillverkarna, som främsta vapen, att öka klockfrekvensen. De jagade megahertz. Det gick ganska bra ända fram tills Intel introducerade Pentium 4 i slutet av år 2000 och den så kallade Netburst-arkitekturen.

Man trodde då att det skulle vara möjligt att skala klockfrekvensen upp till tio gigahertz. Det visade sig snart att värmeproblemen blev allt för stora för att man ens skulle komma i närheten av så höga klockfrekvenser. Därför tvingades utvecklarna hitta en ny väg att förbättra prestanda.

Valet föll på att öka antalet kärnor i processorn. Problemet var att de flesta program inte var så bra på att utnyttja flera kärnor, ett problem som mjukvaruindustrin fick sätta tänderna i.

Den mest självklara nyttan av att ha en processor med flera kärnor är att operativsystemen kan sprida de program som körs mellan kärnorna. Du kör ju inte bara ett program i taget på din dator idag.

Förutom det aktiva program som du arbetar i, så snurrar mängder av småprogram i bakgrunden. Det är allt från antivirusprogram och brandväggar till nätverksdrivrutiner och chatprogram.

Men det vore förstås bra om enstaka program också kunde köras på flera kärnor och det kan faktiskt fungera riktigt bra om programmen är skrivna för att köras som parallella trådar.

Idag finns det ganska gott om program som kan dra nytta av processorer med flera kärnor, men alla kan det inte och även de som kan har i ofta begränsningar.

Olika program vill ha olika många kärnor
När tekniksajten Toms Hardware förra året testade hur pass stor nytta olika typer av program hade av processorer med flera kärnor så visade det sig att prestandavinsterna av flera kärnor varierade rejält. Största prestandavinsten uppvisade inte oväntat rena testprogram, som 3D Mark och PC Mark Vantage.

Vid körningen av sådana program förbättrades prestanda i det närmaste med 50 procent med varje fördubbling av antalet kärnor, men en viss avmattning i prestandavinsterna märktes vid fyra kärnor. Kördes riktiga program så blev prestandavinsterna mer blygsamma, men de varierade också mycket mellan olika program som drog olika mycket nytta av kunna köras på flera kärnor.

I genomsnitt så förbättrades prestanda med runt en tredjedel vid varje fördubbling av antalet kärnor. Det intressanta är att spel faktiskt har mycket att vinna på att köras på en processor med fler än en processor, åtminstone tunga, moderna spel. I det här testet uppvisades prestandavinster på över 61 procent när man gick från en till två kärnor. När en tredje kärna kom med i bilden ökade prestanda inte lika markant och en fjärde gjorde till och med mer skada än nytta.

Hur många kärnor ska du ha?
Med det här i bakfickan så kan vi konstatera att spelar du främst spel på din dator så bör du se till att den åtminstone har en dubbelkärning processor, helst en trekärning, men fler kärnor verkar du inte kunna dra nytta av i dagsläget.

Jobbar du främst med ljud så verkar du inte ha så mycket att vinna på att välja en processor med fler än två kärnor. Två kärnor har du alltid nytta av eftersom operativsystemet åtminstone kan sprida de olika programmen som körs på datorn över kärnorna.

Är det däremot främst videobearbetning som du kör så skalar prestanda ofta bra över flera kärnor även om vinsterna blir mindre och mindre för varje kärna som du lägger till, men en fyrkärning processor är värd att satsa på. 2D-grafikern verkar inte ha så mycket att hämta från en processor med fler än en kärna medan du som arbetar med 3d-grafik har mycket att vinna.

Precis som när det gäller video så är största steget att gå från en till två kärnor, men även här är det värt att satsa på fyra. Många vanliga småprogram, som exempelvis antivirusprogram och komprimeringsprogram kan också ha stor nytta av en processor med flera kärnor.

Sex kärnor max idag
Så sent som i måndags lanserade Intel den första sexkärniga pc-processorn, Core i7-980X, med kodnamnet Gulftown. Även AMD är på gång med en sexkärning variant av Phenom II-processorn, med kodnamnet Thuban, men den är förmodligen inte att vänta förrän nästa månad tidigast.

I dagsläget är det främst tunga 3d-, beräknings-, eller videobearbetningsprogram som kan dra nytta av så många som sex kärnor, visar tester gjorda av Guru3d.com. I övrigt måste mjukvaru-utvecklarna komma ikapp hårdvaru-utvecklarna.

Programmen och spelen kommer förstås att utvecklas så att fler och fler kommer att kunna dra nytta av de alla de kärnor som sitter i moderna processorer.

Fakta

Atom 200: 1
Atom 300: 2
Atom 400: 1
Celeron: 1,2
Pentium: 1,2
Core 2 Duo: 2
Core 2 Quad: 4
Core i3: 2
Core i5: 2
Core i7: 4,6

Athlon Neo: 1
Athlon Neo X2: 2
Sempron: 1
Turion X2: 2
Turion II: 2
Athlon X2: 2
Athlon II: 2,3,4
Phenom II: 2,3,4