Att vara utan antivirus i datorn är för de flesta lika otänkbart som att köra bil utan säkerhetsbälte. Och med ögonbindel. Hoten från skadlig kod och sätten de tar sig in i datorn har ökat i antal från år till år och antivirusföretagen för en ständig kamp för att hänga med.

Men för många känns det som en tung extra kostnad att lägga ut flera hundralappar om året på kommersiella säkerhetsprogram. En student som vänder på slantarna eller den som inte har möjlighet att köpa egna licenser vill kunna välja gratis antivirusprogram.

Sida vid sida med antivirusjättar som Symantec och Kaspersky finns en handfull företag som erbjuder trygghet gratis. Bland annat Microsoft. De flesta är faktiskt tillverkare av kommersiella betalprogram som också har en enklare gratisvariant.

Man kan undra varför. Konkurrerar de inte med sig själva? Nej, flera av dem ser det som marknadsföring av sina betalprogram. Kör du gratisvarianten så är chansen större att du uppgraderar till samma tillverkares betalprogram med fler funktioner när du har råd.

Dessutom inser tillverkarna att alla inte kommer betala för virusskydd, och ju fler datorer på internet som är oskyddade och kan infekteras och sedan utnyttjas för attacker desto större blir hotet mot resten av datorerna. Det förlorar även antivirusföretagen på, eftersom de då får ­svårare att skydda sina kunder.

Gratisprogrammen har inte många funktioner. Bara minsta möjliga för att undvika att få datorn nedlusad med olika former av skadlig kod som virus, maskar, spion-­program och rootkit. Ett par av de program vi har testat har också lite extra skydd för webbläsaren.

De bästa av betalprogrammen är även klart mer effektiva på att upptäcka och skydda mot virusattacker, plus att du får en hel hög med andra funktioner för att hålla datorn säker. Men för en smart användare som inte ägnar sig åt allt för riskabla saker på nätet kan gratisprogrammen faktiskt räcka långt.

I vårt test använder vi oss av oberoende viruslabbet AV-tests tuffa tester, och i år har de faktiskt satt din ”Godkänd”-stämpel på alla fyra. Det säger en del, för det är inte alltid som ens betalprogrammen får det.l