De flesta som har tillbringat tid på internet under de senaste tjugo åren har hört talas om vpn, virtuella privata nätverk, men hur många vet vad det egentligen är? Förkortningen ger vibbar av komplicerad företags-it eller kanske av mystiska anonymiseringsverktyg för hackers och paranoida, men i själva verket är det mycket enkelt. För att inte tala om användbart, i många olika sammanhang.

Hemliga klubben

Kort och gott, ett vpn är en grupp datorer i ett större nätverk som pratar med varandra med krypterad trafik. När du ansluter till ett vpn med ett program på din dator (antingen ett separat program eller med vpn-funktion i ditt operativsystem) tar det över din nätverkstrafik och du blir en del i denna grupp.

Eftersom trafiken är krypterad kan ingen utomstående se vad ni pratar om. Det blir som om ni hade ett eget litet mini-nätverk trots att ni använder samma kablar och routrar som resten av internet. Därav namnet. Datorerna i ett vpn-nätverk består sedan av två typer; klienter (slutanvändare som du och jag) och servrar. En server kan ha olika funktioner, men den vanligaste i ett vpn är att vara en så kallad gateway. Den kan prata både med vpn-nätverket och med det externa nätverket. Är du inloggad på ett vpn så kommer du åt resten av internet via en av dessa gateways.

Ett vpn kan användas till mycket. Företag använder ofta vpn för att på ett säkert sätt låta anställda komma åt företagets interna nätverk – filkataloger, mejlservrar, till och med skrivare – som annars bara kan nås om du är på det lokala nätverket, bakom deras brandvägg.

Iplayer
Att titta på utländsk webb-tv är en av många användningsområden för en bra vpn. Här är en av de tjänster vi testade vpn mot, BBC Iplayer.

Köp in dig

I sin enklaste form är ett vpn din och din kompis (eller som i fallet ovan, din arbetsgivares) dator som kopplar upp sig till varandra. Men på senare tid har det ploppat upp mängder av publika vpn-tjänster som låter dig surfa anonymt och säkert – mot en liten avgift, eller i vissa fall gratis men då oftast med begränsad funktion, bandbredd eller datamängd.

För privatpersoner är vpn användbart för andra saker. Mest uppenbart kanske för den som av olika anledningar vill surfa utan att lämna en massa digitala spår efter sig. Sajter ser inte ditt ip-nummer, utan bara ip-numret på den gateway du surfar igenom. Dels kan inte sajterna du surfar till se varifrån du kommer, dels kan inte din internetleverantör se var du surfar.

Det behöver inte handla om att du har något olagligt eller pinsamt att dölja. Sitter du på ett nätverk, kanske på jobbet, eller på ett publikt internet med strikta regler, så kan de ha blockerat vissa sajter eller nätverksprotokoll. Till exempel sociala medier, eller bittorrent-trafik, oavsett om det du laddar ner eller delar är olagligt. Då är ett vpn ett sätt att komma runt den restriktionen.