Att förra årets supertrend var de ultralätta netbook-datorerna, eller minidatorerna, är det nog ingen som säger emot. Men det var nog knappast någon som kunde ana hur stor succé Asus skulle göra när de tog fram sin lilla, plastiga, begränsade och billiga Eee-dator.

Sedan dess har nästan varenda datortillverkare hakat på trenden, och idag har vi en jättelik flora av netbook-datorer. Och en sak är säker: de är här för att stanna.

Billiga processorer är nyckeln
Men även om netbook-datorerna är ett nytt fenomen, är det egentligen inget som är nytt. Asus satte bara ihop delarna.
För netbook-datorerna handlar det mesta om processorn, där Intel har total dominans.Vi pratar om Intels Atom-processor som är en prestandaklen historia, strömsnål som attan och – viktigast av allt – ruskigt billig.

Men nu har Intels ärkerival AMD vaknat till liv och har planer på att göra samma sak för netbook-datorerna som Intel gjorde för bärbara med sin Centrino-plattform. AMD Athlon Neo är ett optimerat paket bestående av processor, kretsuppsättning och grafik. Dock ser det ut som att AMD struntar i de riktiga lågbudgetdatorerna – Athlon Neo är tänkt att användas i datorer i prisklasser från 4 000 till 12 000 kronor. Athlon Neo beräknas komma om ett halvår.

Bättre grafik
Integrerad grafik är en teknik som vi kommer att få se mer av. Nvidia presenterade för inte så länge sedan en plattform som kallas Ion, som består av en Intel Atom-processor och en Geforce 9400-krets.

Med Nvidia Ion kommer grafikprestandan att öka radikalt och man kommer att kunna spela spel och se filmer i upplösningar som tidigare inte varit möjligt. Nvidia talar om upp till tio gånger bättre prestanda, och fullt stöd för Windows Vista och Windows 7.

Ion är, enligt Nvidia, nästan färdigt och vi borde kunna se de första produkterna baserade på Ion-plattformen inom ett par månader.

Via tar upp kampen
Längst ute på ytterkanten hittar vi Via Technologies med sin Via Nano-processor. Att Via intagit jumboplatsen är egentligen lite orättvist, då Via har utvecklat billiga och strömsnåla processorer i massor av år – långt innan Intel kom med sin Atom-processor.

Via Nano är egentligen den enda existerande konkurrenten till Intel Atom och finns idag i hastigheter upp till 1,8 gigahertz. Enligt marknadschefen på Via, Richard Brown, har Via stora planer för sina processorer.
– Vårt fokus under 2009 för Nano-processorerna handlar om att fortsätta att förbättra plattformen. Med plattform menar vi då processorn, kretsuppsättningen och grafiken, säger han.

Nästa steg för Via Nano blir den nya Nano 3000-processorn som kommer efter sommaren och är en förbättrad modell som är både snabbare och drar mindre ström än dagens Nano 1000 och 2000-modeller. Mot slutet av 2009 släpps Via Nano med dubbla kärnor, och enligt Via går utvecklingen enligt planerna.

Intels senaste syns inte till
Men att kalla Via Nano för konkurrent är trots allt lite missvisande, för i slutänden är det så att Intel står för nästan hela kakan av netbook-processorerna, en situation som för slutkunden kanske inte är så gynnsam.

Ett exempel på detta är att Intel i somras lanserade en variant av Atom-processorn med modellbeteckningen 330, som liksom den nuvarande toppmodellen har en hastighet på 1,6 gigahertz men har dubbla kärnor och arbetar snabbare mot minnet. Men trots att processorn officiellt lanserades i slutet av september finns det fortfarande inga netbook-datorer som använder den nya processorn.

Flera webbsajter hävdar att detta är ett medvetet drag från Intel, och att de håller på den nya modellen för att den inte ska konkurrera med tillverkarens andra processormodeller. Enligt dessa uppgifter lär vi inte se dubbelkärniga Atom-processorer i datorer förrän mot slutet av 2009.

Slå till nu – eller vänta?
Kort sammanfattat: Intel, Via och AMD har alla stora planer för sina processorer och det ser ut som att nästa generations netbook-datorer kommer att vara rejält mycket kraftfullare. Det enda smolket i glädjebägaren är att förbättringarna ser ut att dröja till åtminstone efter sommaren.

Är du i läge att köpa en netbook-dator är vårt råd således att slå till redan nu. Om du inte är beredd att vänta åtminstone sex till nio månader, för det är nog först då nästa generations netbook-datorer kommer på allvar.