Det har hänt en del sedan IBM 1983 petade in den första hårddisken i en pc. Den var på tio megabyte. Ja, du läste rätt - megabyte. Inte nog med det, enheten var dessutom 5,25 tum bred och fyra tum hög.

Sedan dess har det som bekant hänt en hel del, lagringskapaciteten har i stort sett fördubblats varje år. I november i år väntar diskar på 2,5 och till och med 3 terabyte, enligt uppgifter från TDK. Men snart kan det vara stopp om inte ny teknik kan flytta gränserna.

Redan för några år sedan brottades hårddiskindustrin med hur man skulle kunna få diskarnas lagringskapacitet att fortsätta att växa. Räddningen kom i form av en teknik som man redan funderade på att använda i floppydiskar på 80-talet, perpendikulär inspelning eller perpendicular recording på engelska.

Det fungerar på så sätt att de små magnetiska zonerna på hårddiskarna ställdes på högkant istället för att ligga utbredda. Tekniken, som använts sedan 2005, har låtit disktillverkarna flytta fram gränserna för hur mycket som kan lagras på en skiva. Nu kan man i runda tal få in tre gånger så mycket som med ett traditionellt lagringslager på skivorna.

Molnen börjar emellertid åter hopa sig över kapacitettillväxten och de små magnetiska zonerna hotar att bli instabila om de krymps mycket mer.

Så sent som i början av förra året räknade hårddiskindustrin med att man bara skulle kunna fördubbla lagringskapaciteten en gång till, från dagens 500 gigabit per kvadrattum till 1 terabit per kvadrattum. Sedan måste ny teknik till.

En av de lösningar som tillverkarna arbetar med kallas värmeassisterad magnetisk inspelning eller heat assissted magnetic recording (hamr) på engelska . Hur fungerar då hamr-tekniken? Problemet är att dagens magnethuvuden inte kan ändra polariteten på den här små zonerna.

Hamr löser problemet med att ”mjuka” upp zonerna lite, genom att värma upp dem med en laser, innan huvudet gör sitt. Då orkar skrivhuvudet med att ändra polariteten på biten. När zonen svalnar igen så blir den stabil på nytt.

2002 demonstrerade Seagate hur tekniken kunde öka lagringskapaciteten hos en disk hundrafalt med hamr-teknik. 2007 räknade Seagate med att hamr-tekniken skulle kunna ge oss hårddiskar på 37,5 terabyte. Vad gränsen går nu är inte helt klart, men de första hamr-diskarna kan vara här så tidigt som nästa år.