Gratis är gott lyder ett bekant uttryck. Men ibland kan sötman övergå i en bitter eftersmak och ta oss fullständigt på sängen. Det visar en granskning som gjorts av tekniksajterna PC Mag och Vices Motherboard, där strålkastarljuset riktas mot antivirusleverantören Avast och dess metoder för att samla in och profitera på användarnas surfdata.

Avast, som även äger den tidigare konkurrenten AVG, erbjuder populära, kostnadsfria antivirusprogram och har genom åren samlat ihop flera hundra miljoner användare. PC Mag och Motherboard har tittat närmare på hur företaget spårar surfdata, för att sedan packa om och sälja den vidare via dotterbolaget Jumpshot. Bland "tidigare, nuvarande och potentiella" köpare listas företag som Google, Microsoft, Yelp och Tripadvisor.

Själva datainsamlandet föregås av en förfrågan vid installation av mjukvaran, där användaren uttryckligen måste ge sitt samtycke. Här ges också ett löfte om att datan avidentifieras och görs omöjlig att härleda till en specifik användare. PC Mag och Motherboard och de säkerhetsexperter som intervjuas menar dock att datan kan kombineras med annan information för att identifiera användare.

Problemets kärna är att den anonymiserade datan kan skärskådas med tidsangivelser, url:er och det statiska enhets-id:t för att röja personers riktiga identitet av Jumpshots kunder. Det menar Vice och PC Mag, och hävdar att surfhistorik ända ned till klicknivå ska gå att spåra på det här sättet. Datan är i vissa avseenden hyperspecifik och kan i teorin användas för att identifiera användare.

Marknadsföretaget Omnicom ska 2019 ha betalat Jumpshot över 2 miljoner dollar för tillgång till en "All Clicks Feed" från 14 länder – däribland USA, Kanada och Australien.

Granskningen uppmärksammar också att Avast tidigare använde sina webbläsartillägg för att samla in användardata på det här sättet. Detta fick säkerhetsforskare nys om i slutet av förra året, vilket ledde till att företag som Google och Mozilla tillfälligt blockerade tilläggen i väntan på bättre dataskydd. Denna insamling ska sedan dess ha upphört.

Besök Vice eller PC Mag för att läsa mer om den fascinerande väg våra digitala fotavtryck kan ta, och hur de i förlängningen kan röja våra identiteter på nätet, trots löften om anonymitet.